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Impactos sobre la salud y el medio ambiente

El impacto sobre la salud del PM depende, entre otros factores, del tamaño de los aerosoles ya que la capacidad de penetración de los mismos en las vías respiratorias aumenta al disminuir el tamaño:

  • las partículas PM10 son retenidas en la región extra-torácica,
  • la fracción de aerosoles con tamaño entre 2.5 y 10 µm (PM10-PM2.5) alcanzan la zona traqueo-bronquial,
  • la fracción con tamaño menor a 2.5 µm tiene capacidad de pasar a través de loa alvéolos pulmonares y llegar al torrente sanguíneo.

Esto hace que las partículas más finas multipliquen los efectos nocivos sobre la salud. Los estudios de epidemiología demuestran la correlación positiva entre la concentración de la fracción más fina de las partículas y los casos de mortalidad en las ciudades. Entre las afecciones que se han documentado como efecto de la contaminación están, entre otras, diversas afecciones cardiovasculares, exacerbación de episodios de asma, cáncer de pulmón y otras enfermedades pulmonares.

En la heterogénea mezcla de la que está compuesto el PM existen especies químicas que, al margen de su tamaño, por su composición química, tienen riesgos añadidos sobre la salud como aquellas con potencial carcinógeno como algunos metales e hidrocarburos aromáticos policíclicos.

Además de los efectos sobre la salud los aerosoles tienen efectos climáticos derivados de la capacidad de algunos aerosoles de absorber, dispersar y reflejar radiación. También pueden modificar los aerosoles los niveles de visibilidad, tienen efectos sobre ecosistemas (fertilización, acidificación, etc) y degradan materiales de construcción.